Qu’est-ce que la Préhistoire ?

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Sophie A. de BEAUNE, Qu’est-ce que la Préhistoire?, ÉDITIONS GALLIMARD, Folio Histoire n°251 / 384p
Qui a dit que la préhistoire n’était pas fascinante? Champ de savoir, où commence-t-il? Avec l’histoire de l’homme? Mais s’agit-il de l’homme anatomiquement moderne, auquel cas elle débute il y a 100 000 ou 150 000 ans. Ou bien doit-on y inclure les premiers représentants du genre Homo et remonter alors à plus de 2 millions d’années ? Doit-on la faire débuter avec les premiers outils, il y a quelques 3 millions d’années, et y inclure alors les Australopithèques car ces outils pourraient être leur oeuvre? Et où clore la préhistoire : selon l’opinion commune, elle s’arrête avec l’invention de l’écriture, mais celle-ci est apparue à des époques différentes selon les lieux, et elle était encore absente dans bien des sociétés il n’y a pas si longtemps. Faut-il prendre en compte des critères économiques, et extraire le Néolithique de la préhistoire? Si les limites du champ sont encore discutées, que dire de la nature de la discipline? Le lecteur va ici découvrir combien sont indissociables les objets de la discipline et les modes de pensée de celle-ci: concepts, outils, méthodes, modélisations. S’il va de soi que la plus grande rigueur est de mise au stade de la fouille, de la compilation des données et de leur analyse, leur exploitation fait une large place à l’interprétation. Plus encore qu’en histoire, les conclusions sont toujours susceptibles d’être reprises, reformulées, remises en cause.